VII Época - 30

DAHOMEY

Título original: Dahomey

Año: 2024

Duración: 67 min.

País: Francia

Dirección: Mati Diop

Guion: Mati Diop

Reparto: Documental

Música: Wally Badarou, Dean Blunt

Fotografía: Josephine Drouin Viallard

En 2024, el Festival de Cine de Berlín otorgó el Oso de Oro a un documental por segundo año consecutivo. En esta ocasión se trata de Dahomey, de la directora franco-senegalesa Mati Diop. Bautizada con el nombre de la sede del poder en el histórico Reino de Dahomey (actual Benín), la película narra la devolución en 2021 de 26 artefactos que Francia había robado al antiguo reino cuando, tras siglos de ocupación e intromisión colonial, fue finalmente conquistado y saqueado en la década de 1890. Desde entonces, unas 7000 obras de arte beninesas, muchas de ellas sacadas directamente del palacio real, se exhiben en museos franceses.

El narrador de la película es el espíritu de la estatua de un rey de Dahomey, representado por una voz distorsionada que domina periódicamente la banda sonora. A lo largo de los 67 minutos que dura la película, el espíritu se lamenta, en un tono imponentemente neutro, de haber sido identificado durante décadas simplemente como «número 26», y de haber pasado tanto tiempo en lo que describe como una noche oscura y vacía.

El efecto es inquietante y poderoso, un vívido recordatorio de que, en su contexto original, estas figuras tenían una presencia y una personalidad que fueron suprimidas pero no borradas por la mirada distanciada y antropológica del museo. A menudo, la voz del número 26 resuena sobre una pantalla negra que Diop sostiene durante lo que puede parecer una eternidad, evocando las décadas que esta y otras obras de arte han pasado en armarios de almacenamiento y contenedores de transporte, así como el espacio en blanco dejado en el patrimonio cultural de Benín.

Pero Dahomey no es un documental puramente impresionista, una historia contada desde la perspectiva de un objeto inanimado con alma, ni tampoco sugiere un elogio simplista y acrítico de la decisión de Francia de repatriar el arte robado, ni siquiera del propio Benín. Diop también dirige nuestra atención a las personas de carne y hueso que facilitan y reciben el traslado. Vemos el cuidado con que investigadores y trabajadores tratan las estatuas envejecidas. Cuando la procesión de remolques de tractores que transportan las obras repatriadas recorre las calles tras su llegada a Abomey (Benín), nos muestra a la gente agolpada en las aceras, saludando el regreso de su patrimonio cultural con vítores y bailes.

Precisamente en este punto de Dahomey, donde parece que colonizador y colonizado se han repartido los papeles de villano y héroe, Diop complica la narración. Buena parte de la segunda mitad de la película está dedicada a un debate público, protagonizado en gran parte por jóvenes benineses, sobre el significado de las estatuas y la tardía decisión de Francia de devolverlas. Aquí vemos que el regreso del número 26 y de las demás obras de arte no les otorga un lugar inequívoco en la sociedad beninesa contemporánea.

Los asistentes a la reunión pública se preguntan entre sí y a sí mismos si la devolución de 26 de los 7000 objetos puede considerarse un gesto verdaderamente magnánimo. ¿Fue todo esto consecuencia de una maniobra política del presidente de Benín para quedar bien? Por último, se pregunta una joven, ¿qué pasa con las estatuas en sí? Mientras que algunos de los presentes quieren sacralizarlas, ella las considera obras culturales valiosas en un sentido laico, y se declara totalmente contrariada por la idea de que en realidad tengan un poder místico.

El desacuerdo sobre la recepción de las estatuas no es una representación de la discordia caótica, de la disfunción de una sociedad frágil. La energía captada por Diop y su generosa atención a cada perspectiva es profundamente democrática, un proceso de creación colectiva de significados a medida que se determina el lugar de las piezas robadas en la cultura beninesa. Lo que queda claro al ver Dahomey es que esto, no solo algunas estatuas, no solo el espíritu de un rey muerto, es una pieza vital de lo que se robó a Benín cuando los soldados europeos se marcharon con su patrimonio.

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